Un estímulo es una señal externa o interna capaz de causar una reacción en una célula u organismo.

La noción de estímulo encuentra su raíz en el vocablo en latín stimulus, uno de cuyos curiosos significados es aguijón. Esta palabra describe al factor químico, físico o mecánico que consigue generar en un organismo una reacción funcional. Declara el Dr Fabián Sorrentino en su entrenamiento para Mentores.

El término también permite hacer mención al entusiasmo para desarrollar una determinada acción o trabajar y da nombre a la vara con punta de hierro que utilizan los boyeros para conducir o guardar a los bueyes.

La sensibilidad frente a un estímulo determinado se denomina tropismo o nastia en vegetales (según la reacción sea permanente o pasajera) y taxismo en las formas animales sencillas. Los vertebrados, por su parte, poseen estructuras de naturaleza nerviosa (receptores) especializados en captar o recibir ciertas informaciones que se producen en el medio, haciendo llegar la información, por medio de los nervios sensitivos, a los centros nerviosos para producir las sensaciones (visual, táctil, dolorosa, sonora, gustativa, olfativa, térmica o sensitiva, entre otras).

Respuesta a los estímulos en vertebrados: Los Sentidos

Aunque la tradición enumera cinco sentidos humanos (oído, vista, tacto, olfato y gusto), estudios recientes han revelado que los cinco sentidos son en realidad una lista incompleta y que existen por lo menos diez sensaciones o distintos sentidos. Estos se pueden clasificar de la siguiente manera:

■ Receptor de la luz: los conos y los bastones del ojo.

■ Receptores del tacto: los corpúsculos de Meissner.

■ Receptores del calor y el frío: los corpúsculos de Krause (frío) y Ruffini (calor).

■ Receptores de la presión: los corpúsculos de Vater-Pacini.

■ Receptores de las ondas sonoras: el oído.

■ Receptor del equilibrio: el oído interno.

■ Receptores de sustancias químicas: las papilas gustativas (sabores) y los bastones olfatorios o células olfatorias (olor)

■ Receptores del dolor: las terminaciones nerviosas libres.

■ Receptores de los movimientos musculares: las terminaciones nerviosas en tendones, músculos y articulaciones.

■ Receptores de las articulaciones químicas y mecánicas del medio orgánico interno: las células de las vísceras.

Otra forma de clasificar los receptores consiste en agruparlas en 3 grupos:
Interoceptores: Son los receptores que dan información acerca del medio interno. Se encuentran localizados en las vísceras y están relacionadas con la regulación de las funciones de dichos órganos, responde a la acción de agentes químicos (alergenos, drogas, medicamentos.) como pueden ser los neurotransmisores, las hormonas, entre otros.

Exteroceptores: Son los receptores que se encuentran situados en la superficie externa del cuerpo, son excitados por estímulos procedentes del medio exterior. Captan y transmiten información al sistema nervioso central acerca del medio externo.

Propioceptores: Son los receptores que están constituidos por terminaciones nerviosas y se encuentran en los tendones, los músculos y las articulaciones y también en los canales semicirculares en el oído interno; informan de la Cinestesia, como el movimiento de los músculos corporales y el equilibrio.

Las Sensaciones

Son una consecuencia de la percepción sensorial. Consiste en la estimulación de una célula sensorial especializada por un estímulo (externo o interno), que a su vez activa a una neurona sensitiva generándose un impulso nervioso, el cual se transmite hasta el centro nervioso correspondiente, en donde se produce la interpretación del mensaje.

La psicología habla de estímulo condicionado e incondicionado, asociados a dos tipos de respuestas, también condicionadas e incondicionadas. Numerosos estudios realizados por el fisiólogo y psicólogo ruso Iván Petróvich Pavlov, a fines del siglo XIX y comienzos del XX, explican detalladamente estos concepto con la ayuda de voluntarios caninos. En pocas palabras, entendemos estímulo incondicionado a aquel que genera en el sujeto una respuesta de carácter innato, generalmente llamada reflejo. Por otro lado, un estímulo condicional espera un resultado específico, que el organismo no sabría dar antes de recibir las instrucciones correspondientes.

EstímuloHablando específicamente acerca de las investigaciones de Pavlov, es muy conocido el experimento de los perros y la comida. Al igual que los seres humanos, al colocar alimento en la boca, los animales comienzan el proceso de salivación, que es una respuesta incondicionada o reflexiva ante un estímulo también incondicionado. Pero el psicólogo ruso notó que los perros comenzaban a salivar antes de comer, tan sólo con entender que su tutor estaba preparando su alimento. Partiendo de esta situación, curiosa para él, decidió realizar una prueba en la que hacía sonar una campana cada vez que daba comida a un perro, logrando que éste asociara ambos eventos. Una vez conseguida esta relación, el can salivaba ante el mero tintineo.

Estos estudios se aplican a la comunicación entre las personas, y establecen que si no existe un estímulo, no habrá una respuesta. El resultante modelo lineal de la comunicación humana, que fue desarrollado por Harold D. Laswell, propone una fórmula que encadena cinco preguntas para analizar la interacción en el lenguaje: ¿Quién / dice qué / por cuál canal / a quién / con qué efecto? Dado que los idiomas requieren de un extenso y arduo aprendizaje y que las diferencias en su interpretación acarrean infinidad de problemas sociales y culturales, es entendible que estas investigaciones sean tan importantes para la vida en sociedad.

En el plano de la estadística, el modelo estímulo-respuesta persigue el propósito de establecer una función matemática para reflejar el vínculo entre el estímulo y el valor que se espera en la respuesta. En otras palabras, se busca encontrar los estímulos necesarios para obtener cada tipo de resultado, permitiendo de este modo repetir una determinada respuesta cada vez que se lo desee.

Fuentes: Wikipedia y Definiciones DE